Pogačar, ki je bil izbran za športnika leta 2021 v Sloveniji, se je nameraval v živo udeležiti prireditve v Cankarjevem domu v Ljubljani in prevzeti nagrado, a so mu zaradi koronavirusa in slabe epidemiološke slike v Slovenije to odsvetovali (prepovedali) vodilni možje ekipe UAE Emirates. »Tega dogodka in prestižne nagrade, ki bi bila pika na i sanjski letošnji sezoni, sem se zelo veselil, a se ga žal nisem mogel udeležiti. Rad bi se lepo oblekel, šel na takšen dogodek in med ljudi, a nisem mogel. Zato sem bil razočaran, a razumem odločitev vodstva ekipe, ki ni želelo, da bi se potem vrnil v ekipo in morebiti koga okužil s koronavirusom, kar bi bilo zelo nespametno,« je pojasnil Tadej Pogačar.

Prav na dan prireditve v Ljubljani je fant s prebivališčem v Monte Carlu namesto prvotnega štiriurnega treninga v tujini opravil peturnega, zdaj ga čakajo priprave v Madonni di Campiglio. »To ne bo klasični kolesarski kamp, ampak bomo tudi tekli na smučeh, mogoče smučali. Pravi pripravljalni kamp bo januarja v Španiji, potem nas čakajo še višinske priprave, najverjetneje v Sierri Nevadi. Januar bo deloven, pester in naporen,« se zaveda Pogačar, ki je sezono končal na prvem mestu svetovne lestvice. »V Madonni bo šlo bolj za sprostitev, 'team building'. Lani smo prvič imeli prost december in bili v kampu januarja in februarja, kar se nam je obrestovalo in fantje smo bili bolj sproščeni. December je zaradi praznikov poseben mesec in če si dva tedna na pripravljalnem kampu, je precej zoprno.«

Spoznaval je formulo tri

Seveda se je 23-letnik udeležil že tradicionalnega uvodnega kampa konec oktobra v »domačih« Združenih arabskih emiratih. »Tam imamo vedno tudi sponzorske in medijske obveznosti ter različne zanimive dejavnosti. Letos smo se tako zabavali s formulo tri na dirkališču Yas Marina Circuit v bližini Abu Dabija. Celoten teden smo se imeli odlično, se zelo povezali tako z novimi kolesarji v ekipi kot tudi med sabo tisti, ki smo že od prej v ekipi. Zdaj smo v še boljših odnosih, kot smo bili pred tem. Vesel sem, da sem v takšni super ekipi, ki je z okrepitvami še boljša kot lani,« je navdušen Pogačar. Prav tako je bil navdušen nad nedavnima srečanjema v živo z dvema legendama – kolesarsko (Belgijec Eddy Merckx) in nogometno (Španec Pep Guardiola). »Obe srečanji sta bili fantastični. Lepo, sproščeno in spoštljivo smo se družili in pogovarjali brez velikega pametovanja,« opisuje nekdanji nogometaš Tadej. Navdušen je bil nad svetom profesionalnega nogometa, a odločno dodaja, da mu ni žal, da mu je namesto v nogometu uspelo v kolesarstvu.

V minuli sezoni sta med njegovimi številnimi uspehi najbolj odmevala druga zaporedna zmaga na francoskem Touru in bronasta kolajna na cestni dirki na olimpijskih igrah v Tokiu. »Brez pomislekov ima zame večjo vrednost in veljavo zmaga na Touru kot bron v Tokiu. Gre za vsakoletno največjo kolesarsko dirko na svetu, olimpijske igre pa so le vsaka štiri leta. Poleg tega sem na Touru zmagal, v Tokiu pa sem bil tretji – in to je največja razlika. Če bi bil v Tokiu zlat, bi bilo moje razmišljanje mogoče bolj izenačeno,« meni Pogi, ki ga je med uspehi slovenskih športnikov in športnic v letu 2021 najbolj navdušila športna plezalka Janja Garnbret. »Ko sem spremljal njene nastope na igrah v Tokiu, kjer je osvojila zlato, sem bil navdušen. Imel sem občutek, da vse počne z neverjetno lahkoto. Fantastično.«

Izpustil bo le en spomenik

Novo sezono bo uradno in tradicionalno začel z dirko po Združenih arabskih emiratih (UAE Tour) konec februarja, vozil bo na dveh tritedenskih dirkah (Tour, Vuelta) in na štirih od skupno petih kolesarskih spomenikih: Liege–Bastogne–Liege, po Lombardiji (na obeh je letos zmagal), Milano–San Remo in po Flandriji. »Celoten program dirk, na katerih bom nastopil v letu 2022, še ni dokončno potrjen. Zagotovo bom med enodnevnimi spomeniki izpustil le Pariz–Roubaix, kjer je zaradi kock in profila trase vožnja lahko zelo tvegana. Verjetno bom nastopil tudi na svetovnem prvenstvu v Avstraliji, čeprav sprva nisem razmišljal o tem. A ko so predstavili traso, ki je precej bolj hribovita in manj sprinterska, kot so napovedovali, sem prepričan, da imam na njej precej večje možnosti za uspeh. A ne le jaz, ampak celotna reprezentanca Slovenije,« ocenjuje član ekipe UAE Emirates, ki želi – tako kot letos – nastopiti tudi na dirki po Sloveniji. »Za zdaj jo imam v programu dirk in upam, da bo tako tudi ostalo. Dirka mi je zelo všeč in super je dirkati doma.«

»Ko nekdo omeni rumeno barvo, ne pomislim najprej na rumeno majico vodilnega na Touru, ampak na sonce. A v vsakem primeru si želim čim več rumene barve tudi v novi sezoni,« navihano napoveduje Tadej, ki bo božično-novoletne praznike preživel v Sloveniji, že prvi dan novega leta pa se bo – kot sam pravi – »vrnil na toplo«. Številni so pričakovali, da bo šla z njim v ZAE tudi njegova zaročenka Urška Žigart, potem ko je oktobra njegova ekipa UEA Emirates prevzela tudi licenco italijansko-slovenske ženske ekipe Ale BTC Ljubljana, ki bo v letu 2022 nastopala v svetovni seriji. »Ne, nič nisem lobiral, da bi Urška vozila v UAE Emirates, kajti z avstralsko ekipo BikeExchange ima veljavno pogodbo še za naslednjo sezono. V ekipi se ima dobro in uživa, zato je smiselno, da je v njej ostala.«