Harvey Milk je dokončal mornariško šolo za častnike in delal kot potapljač na reševalni podmornici vojaške mornarice v času korejske vojne. Njegovi nadrejeni so ga ujeli s fantom v parku, ki je bil takrat znano zbirališče homoseksualcev. V tistih časih je bila homoseksualnost za ameriško vojsko hud greh in Milka so prisilili v odhod.

Najprej se je preselil v New York, kjer je bil učitelj, borzni posrednik in producent glasbenih predstav na Broadwayju. Leta 1972 se je preselil v San Francisco, kjer je odprl trgovino s fotoaparati in postal aktivist za pravice homoseksualcev. Leta 1978 je uspel zmagati na volitvah za mestnega nadzornika in istega leta je bil tudi ubit v atentatu skupaj z županom Georgom Mosconejem.

Ameriške oborožene sile so odločno zavračale homoseksualnost vse do leta 1993, ko je bil sprejet kompromis med vojsko in demokratskih predsednikom Billom Clintonom. Uvedli so tako imenovano politiko "ne sprašuj, ne govori". Praktično je to pomenilo, da te v vojski ne sme nihče vprašati o spolni usmerjenosti, če pa te ujamejo pri homoseksualnih dejanjih, je tvoje kariere konec.

Šele leta 2011 je bila diskriminacija odpravljena. Demokrat Barack Obama je politiko "ne sprašuj, ne govori" ukinil in dovolil odprto služenje homoseksualcev v vojski. To je potem potrdilo še vrhovno sodišče ZDA. Odbor mestnih nadzornikov San Francisca je začel leta 2012 lobirati pri mornarici, naj katero od ladij imenuje po Milku in mornarica je privolila leta 2016.

Washington Post poroča, da je mornarico zajel val naprednosti, saj gradi na primer tudi vojaško ladjo z imenom nekdanje borke za volilno pravico žensk Lucy Stone in nekdanjega borca proti suženjstvu Sojournerja Trutha.