Sirska skupnost je prosila turško vlado za cerkev že pred desetletjem. Erdogan je istanbulske oblasti leta 2009 prosil, naj najdejo zemljišče, zadeve pa so se premaknile šele leta 2015.

»To novo cerkev vidim kot obogatitev Istanbula. Že zaradi tega vam čestitam,« je dejal turški predsednik. Dodal je, da bi morala biti cerkev zgrajena v dveh letih.

»To je zgodovinski dan,« pa je dejal metropolit sirske pravoslavne cerkve za Istanbul in Ankaro Yusuf Cetin.

Ko bo cerkev zgrajena, bo služila okoli 17.000-članski sirski pravoslavni skupnosti v mestu. Po oceni oblasti v državi živi še okoli 8000 sirskih pravoslavcev.

Turčija je v zadnjih letih obnovila številne cerkve, a so vlado, ki je naklonjena islamu, večkrat kritizirali na račun vere in da ne dopušča gradnje novih cerkva. V Turčiji sicer kristjani predstavljajo le 0,2 odstotka prebivalstva.

Erdogan je danes še zagotovil, da so kljub nekaterim kritikam vsi enakopravni državljani Turčije. "Ni omejitev za nikogar v politiki, trgovanju ali kakšnem drugem področju," je dodal.