Slovenska nogometna reprezentanca se je po triurnem čarterskem poletu iz Ljubljane do Tel Aviva in dodatni dveurni vožnji z avtobusom do Hajfe v večernem terminu nastanila ob jugovzhodni obali Sredozemskega morja, kjer jo jutri čaka premiera v kvalifikacijah za nastop na evropskem prvenstvu 2020. Izbrana vrsta bo proti Izraelu začela novo obdobje pod vodstvom povratnika na selektorski položaj Matjaža Keka, ki bo lovil prvo uvrstitev na veliko tekmovanje po desetih sušnih letih.

Reprezentanca bo v Hajfi trikrat prenočila in se pred jutrišnjim odprtjem kvalifikacij v celoti prilagodila razmeram na Bližnjem vzhodu, kjer v sončnem vremenu vlada spomladanska idila. Z izbrano vrsto je v Izrael prispelo tudi vodstvo nogometne zveze s predsednikom Radenkom Mijatovićem, generalnim sekretarjem Martinom Koželjem, skupino podpredsednikov na čelu. Zveza je na prizorišče uvodne tekme kvalifikacij povabila številne predstavnike sponzorjev, zaradi povečanega zanimanja javnosti ob vrnitvi Matjaža Keka pa reprezentanco spremlja ducat akreditiranih poročevalcev iz sedmih medijskih hiš. Režim nacionalne selekcije na gostovanjih je postal nekoliko strožji kot doslej, saj so igralci in strokovno vodstvo čim bolj odmaknjeni od spremljevalnega osebja. V ta namen so se igralci po letališki stezi zapeljali v svojem avtobusu, na krovu pa jih je v sprednjem delu letala od drugih potnikov ločeval prehod z odgrnjeno zaveso.

Slovenija bo v kvalifikacijah za evropsko prvenstvo med drugim popravljala vtis po ponesrečeni izkušnji v ligi narodov, kjer je lani brez zmage nazadovala v najnižji razred. Selektor Kek je še pred odhodom proti Izraelu opravil edini resnejši trening na Brdu pri Kranju, kjer je za zaprtimi vrati preizkušal taktične zamisli. Ker nima časa za eksperimentiranje, bo na igrišče najverjetneje poslal preverjeno zasedbo. Kot je napovedal, bo igralcem zaradi avtomatizma namenil enake položaje, kot jih imajo v klubih. Javnost že z nestrpnostjo pričakuje izbor kapetana, čemur pa Kek ne posveča pretirane pozornosti. Selektor bi najmanj tvegal, če bi kapetansko vlogo še naprej opravljal Bojan Jokić, a ker se očitno obetajo spremembe, bi kapetanski trak lahko pristal na roki Josipa Iličića, ki je na vrhuncu kariere postal naravni vodja ekipe. Kek pravi, da so med kandidati za kapetana prav vsi njegovi izbranci vključno s povratnikom Janom Oblakom, ki z javnostjo ni pripravljen deliti celotne resnice o tem, zakaj v zadnjem letu dni niti enkrat ni branil za reprezentanco.