Čeprav so hokejisti Los Angeles Kings v novo leto vstopili s porazom – proti lanskim finalistom Vegas Knights so izgubili z 0:2 – v zadnjih tednih kažejo boljšo formo. Na zadnjih sedmih tekmah so Anže Kopitar in soigralci zmagali kar petkrat, s čimer pa se še vedno niso odlepili od dna lestvice v pacifiški diviziji. No, oči ljubiteljev hokeja so bile v teh dneh nedvomno uprte v dvoboj zimske klasike med Chicago Blackhawks in Boston Bruins, ki so ga s 4:2 dobili Bostončani. Obračun je bil odigran na stadionu Notre Dame, ogledalo pa si ga je kar 76.126 gledalcev.

Zimska klasika, ki je vselej odigrana na prvi dan novega leta, se v NHL počasi preveša že v tradicijo, saj je bila to že enajsta zaporedna. Prva je bila organizirana leta 2008, nastala pa je na predlog televizijske hiše NBC. Ta je štiri leta pred tem z vodstvom lige podpisala večletni dogovor o odkupu pravic za prenose tekem, pobudo za hokejski spektakel pod odprtim nebom pa je dal izvršni podpredsednik NBC Sports Jon Miller. Tega je zmotilo, da 1. januarja ni odmevnih športnih dogodkov. »Začel sem razmišljati, da se moram domisliti nekakšnega športnega dogodka za novo leto,« je za Sports Ilustrated pred letom dni razlagal Jon Miller in izdal, da je zamisel za dogodek dobil med gledanjem bejzbolske tekme. »Prešinilo me je, kako imenitno bi bilo gledati tekmo med Boston Bruins in New York Rangers na stadionu ekipe Yankees.«

Bolj ko je Miller razmišljal o svoji zamisli, bolj mu je postajala všeč, zato jo je najprej predstavil svojemu šefu, ta pa ga je spodbudil, da s predlogom seznani še komisarja lige NHL Garyja Bettmana. Odziv je bil precej mlačen, saj tekme na odprtem predstavljajo svojevrsten izziv. Liga namreč ni razpolagala z oddelkom za posebne dogodke, posledično pa tudi ne z načrtom, kako zamisel spremeniti v realnost. Za nameček je dodatno oviro predstavljala zagotovitev ustreznega prizorišča. »Ljudje, ki so upravljali stadion Yankeejev, so mislili, da smo zmešani,« se spominja Miller.

Kljub številnim preprekam je 62-letnik s pomočjo sodelavcev vztrajal, za svoj trud pa bil poplačan 1. januarja 2008, ko sta se v mestu Orchard Park na stadionu Ralpha Wilsona pomerili moštvi Buffalo Sabers in Pittsburgh Penguins. Tekma se je izkazala za izjemno uspešno, saj jo je obiskalo 71.217 gledalcev, ki so poskrbeli za nov rekorden obisk v ligi. »Hokejistom se je med ogrevanjem razlezel nasmešek čez obraz. Kar verjeti niso mogli svojim očem. Takrat sem spoznal, da ne gre le za enkratno atrakcijo, temveč bo dogodek imel še dolgo dobo,« je še povedal Miller.

Ni se motil, kajti tudi po več kot desetletju tako gledalci kot hokejisti na zimskih klasikah mrazu navkljub še vedno uživajo. »Poslušanje ameriške himne je bilo nekaj najbolj norega, kar sem doživel. Ko so stadion nato preletela še letala, sem dobil kurjo polt,« je letošnjo tekmo pod milim nebom komentiral igralec Bostončanov Torey Krug.