Ni variante, niti zadnjič letos, da bi odstopali od tradicije. Pa čeprav so iz Seville in Liverpoola prinesli ničlo in šest prejetih golov. Mariborčani so tudi pred odhodom v Moskvo spregovorili o svojih načrtih na letališču. Četudi znova zgodaj zjutraj, petnajst do osmih, tik pred letom. Od tradicije pač ne odstopajo. Prav tako ne odstopajo od napovedi, da bodo v ligi prvakov tekmovali in ne le sodelovali, čeprav imajo le eno točko, en gol in eno upanje.

Ko je padlo vprašanje, realno pa bolj špekulacija, ali je še vedno dosegljivo tudi drugo mesto, v bistvu pa, če že, tretje, je trener Darko Milanič prečrtal ravno besedo tudi: »Ne 'tudi', teoretično je še zmeraj uresničljiv ta cilj, ki smo si ga zadali na začetku tekmovanja. Razplet bi moral biti res idealen, a priložnost še imamo, da to uresničimo na igrišču.« Na podlagi uvodne tekme, kjer so Spartaku (1:1) pokazali zobe in bili celo blizu zmagi, imajo vijoličasti legitimne razloge za optimizem, toda v Moskvi je nato Liverpool le remiziral (1:1), padla je Sevilla (5:1), vijoličasti pa so med elito izgubili vse tri obračune. Povrhu se je Spartak sestavil, dvignil in tako v Rusiji kot Evropi konkurira za najvišja mesta.

Da to ni isti Spartak, ve tudi Milanič. »Učinkoviti so, igrajo drugače, kot so na začetku, postavili so se drugače, njihovi napadalci pa so izjemni, kar so pokazali tudi v Ljudskem vrtu.« Ni jih treba posebej omenjati: Quincy Promes je tisti, ki para mreže. »Pa še kakšen je,« opozarja Milanič, ki sicer po zmagi na derbiju pričakuje super tekmo, a možnosti znova daje le, če bo njegovo moštvo znalo odbiti napade. Vendar ne s tremi štoperji, saj je poškodovan Aleksander Rajčević, kar pomeni, da se bo Maribor moral braniti že v sredini. »Blaž Vrhovec bo imel nalogo, da zapira prostor njihovim napadalcem. Bomo pa morali tudi igrati, kar so nam v Ljudskem vrtu tudi (do)pustili.« Milanič ne skriva, da je Maribor lahko v prvem krogu izkoristil trenutek, ko je bil Spartak, zlasti pa trener Massimo Carrera, pod velikim vplivom kritik. Hkrati Mariborčani dobro vedo, da bodo igrali proti moštvu, ki se je hitro odzvalo na medel začetek sezone. »Njihova glavna sprememba zdaj je hitrost: takrat so še igrali s tremi branilci, zdaj jim te spremembe bistveno bolj ugajajo in izkoriščajo napadalce, ki imajo nekaj več.«

Mitja Viler se raje zanaša na petkovo tekmo z Olimpijo kot na uvod v ligo prvakov: »Tista tekma s Spartakom je bila pred tremi meseci. Moramo pa popraviti vtis z zadnjih dveh evropskih gostovanj.« Težava vijoličastih je tudi ta, da v gosteh letos še niso zabili oziroma da ostajajo pri (enem samem) golu Damjana Boharja proti Spartaku. Največja in hkrati zadnja priložnost, da domov prinesejo vsaj točko? »Pred žrebom je bilo sigurno videti tako. Njihovi domači tekmi z Liverpoolom in Sevillo sta bili videti, da bosta šli v drugo smer, kot sta šli. Mi upamo, da bo šla v našo smer.« Do zdaj pa so tudi ugotovili, da ne fizika ne taktika ne pomagata, potrebno je, kot pravi Viler, več: »Ni rečeno, da boš bolje igral, če boš več pretekel.«

Spartak je v Sevilli izkusil maščevanje, vendar ga lahko ponudi sam ravno proti Mariboru v boju za napredovanje, saj ima nocoj za to glavno možnost. Toda Carrera je previden in osredotočen: »Ne bo lahka tekma. Nočem gledati na lestvico, mi bomo igrali na zmago, ne glede nato, kakšna je lestvica. Kaj je najboljše iz druge tekme med Sevillo in Liverpoolom? Da zmagamo mi, nič drugega ni pomembno.«

Verjetni postavi – Spartak: Selihov, Zobnin, Tasci, Boccheti, Kombarov, Glušakov, Fernando, Pašalić, Promes, Ze Luis, Luiz Adriano, Maribor: Handanović, Milec, Billong, Šuler, Viler, Pihler, Kabha, Vrhovec, Bohar, Bajde, Tavares.