Ko je Romario Ibarra v 38. sekundi dosegel drugi najhitrejši gol v tem ciklusu južnoameriških kvalifikacij in Ekvador popeljal v vodstvo, so se nad Argentino zgrnili črni oblaki. Grožnja, da bo prvič po letu 1970 ostala brez nastopa na največjem nogometnem turnirju na svetu, se je v tistem trenutku zdela še kako resnična. A če so se tedaj njihovi navijači že prepustil obupu in malodušju, so bržkone pozabili, da ekipe, ki ima Lionela Messija, ne gre metati v isti koš s preostalimi.

Čudežni Argentinec se v svoji najpomembnejši tekmi leta ni izneveril. Daleč od tega. Stvari je pograbil v svoje roke in s hat-trickom dvakratnim svetovnim prvakom poleg zmage s 3:1 za nameček priboril še 17. nastop na svetovnem prvenstvu. »Messi ne dolguje Argentini svetovnega prvenstva, temveč je nogomet tisti, ki mu dolguje nastop na tem turnirju. Je najboljši nogometaš v zgodovini,« je po prvi zmagi Argentine v Quitu po 16 letih zaneseno razlagal selektor Jorge Sampaoli.

Za zvezdnika Barcelone je bila to že 43. tekma, na kateri je dosegel tri gole ali več, povrhu pa je s klubskim soigralcem Luisom Suarezom postal še najboljši strelec v zgodovini južnoameriških kvalifikacij za svetovno prvenstvo. Tako Messi kot urugvajski napadalec sta jih doslej dosegla že 21 in prehitela dosedanjega rekorderja Hernana Crespa. »Po vsem, kar smo v teh kvalifikacijah doživeli, si neuvrstitve na prvenstvo ne bi zaslužili,« je dejal Lionel Messi, ki je z rojaki kvalifikacije zaključil celo na tretjem mestu.

V Rusijo presenetljivo ne bodo odpotovali Čilenci. Po porazu proti Braziliji z 0:3 so s tretjega mesta nazadovali na šesto in tako ostali tudi brez dodatnih kvalifikacij, ki jih bo proti Novi Zelandiji odigral Peru. A zmagovalci zadnjih dveh južnoameriških prvenstev niso edini, ki so bili danes v šoku. Prvič po letu 1986 bo prvenstvo potekalo tudi brez Američanov. Ti so klonili proti Trinidadu in Tobagu, osvojili le peto mesto in ostali celo brez dodatnih kvalifikacij. Po uspehu proti Mehiki (3:2) si jih je priigral Honduras, ki ga zdaj čaka dvoboj z Avstralijo. Za najprijetnejše presenečenje je sicer v skupini Severne in Srednje Amerike poskrbela Panama. Po zmagi proti Kostariki bo na svetovnem prvenstvu sodelovala prvič, eden največjih športnih dosežkov v njeni zgodovini pa bo po ukazu njihovega predsednika odslej tudi državni praznik.

Izidi zadnjega kroga južnoameriških kvalifikacij: Brazilija – Čile 3:0, Ekvador – Argentina 1:3, Paragvaj – Venezuela 0:1, Peru – Kolumbija 1:1, Urugvaj – Bolivija 4:2, končni vrstni red: Brazilija 41, Urugvaj 31, Argentina 28, Kolumbija 27, Peru in Čile po 26, Paragvaj 24, Ekvador 20, Bolivija 14, Venezuela 12, izidi zadnjega kroga kvalifikacij Severne in Srednje Amerike: Honduras – Mehika 3:2, Panama – Kostarika 2:1, Trinidad in Tobago – ZDA 2:1, končni vrstni red: Mehika 21, Kostarika 16, Panama in Honduras po 13, ZDA 12, Trinidad in Tobago 6.