Gonzaga – Južna Karolina (najprej) in Oregon – Severna Karolina sta polfinalna para sklepnega turnirja letošnje Marčevske norosti, tritedenske končnice maratonskega ameriškega študentskega prvenstva v košarki 2016/17 (študentska košarka je v zgodovini sicer »rodila« nekatera največja svetovna imena tega športa). Final Four NCAA v košarki je za Super Bowlom druga najbolj gledana športna prireditev v ZDA; tokrat je prizorišče finala prvič Phoenix v puščavski Arizoni, na tamkajšnjem univerzitetnem stadionu, kjer igra ameriški nogomet moštvo Arizona Cardinals.

Severna Karolina – favorit

Favorit finalnega turnirja je po naši oceni moštvo univerze Severna Karolina (North Carolina) iz Chapel Hilla pri Durhamu (200 kilometrov severovzhodno od Charlotta), ki je svetovni košarki dala enega največjih »sinov« vseh časov, Michaela Jordana. Severnokarolinske Smolnate pete (Tar Heels), kot je njihov vzdevek, so bile prvakinje NCAA nazadnje leta 2009, sicer pa lani udeleženke sklepnega turnirja, kjer jih je v spektakularnem finalu premagala Villanova. Severna Karolina je bila v Marčevski norosti (zaključni turnir 64 najboljših ekip na izpadanje v eni tekmi) prvi nosilec skupine Jug, kjer so v konferenčnem finalu v še eni epski tekmi izločili najhujšega tekmeca Kentucky pod vodstvom enega najboljših trenerjev Johna Caliparija. Prvi igralec Karoline je krilni center Justin Jackson, ki skoraj vsako tekmo konča z okoli 20 točkami in 10 skoki, imajo pa uravnoteženo prvo peterko. Poleg tega je to edina ekipa od četverice, ki ima izkušnje z igranjem na zaključnih turnirjih, kar je včasih odločilnega pomena.

Oregon – prvič po letu 1939

Ekipa trenerja Royja Williamsa pa se bo morala vseeno z vsem spoštovanjem lotiti prvega večjega presenečenja turnirja Oregona, ki je v finalu konference Srednjega zahoda izločila prvega nosilca Kansas, v polfinalu pa Michigan. V tej konferenci so nastopale še nekatere izjemne ekipe, recimo Louisville, prvak NCAA 2013, ali Michigan State (univerza Magica Johnsona). Oregon gre na Final Four prvič po letu 1939, njihovo najmočnejše orožje pa je izjemno natančni branilec Tyler Dorsey, ki je recimo v finalu Kansasu nasul 27 točk, od tega šest trojk.

Gonzaga – trd nasprotnik

Na »levi« strani tabele je favorit Gonzaga, siceršnji prvi nosilec Zahodne konference, ki se je do sklepnega turnirja dobesedno sprehodila; v konferenčnem finalu so tako premagali Xavier s 24 točkami, pri čemer je ravno slednji izločil »domačo« Arizono, drugega nosilca konference. Gonzago iz države Washington (300 kilometrov vzhodno od Seattla), ki se košarkarsko gledano vzpenja zlasti v zadnjih letih, saj na Final Fouru doslej še ni igrala, »držita« zlasti oba Williamsa, zlasti zelo natančno krilo in izvrsten skakalec Jonathan (19 točk in 13 skokov v konferenčnem finalu), pa tudi branilec Nigel, sicer najbolj nevaren z meti za tri točke.

Južna Karolina – največja senzacija

Gonzago čaka zanimiv polfinalni obračun z največjim presenečenjem Marčevske norosti, univerzo Južne Karoline iz Columbie v istoimenski državi (100 kilometrov južno od že omenjenega Charlotta). Ta je bila komaj 7. nosilka Vzhodne konference, v kateri je mrgolelo izvrstnih ekip z obema zmagovalkama zadnjih let, Villanovo in Dukom na čelu. Prav slednjega, ki ga vodi Mike Krzyzewski, najboljši trener v ameriški študentski košarki in na svetu, je Južna Karolina premagala v drugem krogu končnice, v konferenčnem finalu pa so premagali še Florido, ki je prej nepričakovano izločila verjetno prvega favorita konference Wisconsin, ta pa že pred tem lanskega prvaka Villanovo… Če skratka Gonzaga ne »prime« prvega zvezdnika Južne Karoline, branilca Sindariusa Thornwella, ki je bil vso Marčevsko norost neustavljiv (s povprečjem skoraj 25 točk na tekmo), se lahko niz presenečenj Južne Karoline, ki na Final Fouru tudi še nikoli ni igrala, nadaljuje.

Sicer pa, kot rečeno, polfinalni tekmi sta na sporedu v nedeljo zjutraj po našem času, finale pa v torek ob rani uri.