Pred zadnjim krogom v skupini B so v boju za šesto mesto, ki še kot zadnje pelje v osmino finala, trije klubi: Celje (9 točk), Kristianstad (8) in Zagreb (7). Kombinacij in kalkulacij, kateri dvojec bo napredoval med šestnajsterico, je veliko, toda nekaj je jasno: pivovarjem le zmaga na balkanskem el clasicu zanesljivo prinaša osmino finala. Pogojno tudi remi ali celo poraz, nižji od izida prve tekme v Zlatorogu (zmaga s 30:28), a v teh dveh primerih bo treba počakati do nedelje, ko Kristianstad gostuje pri Vardarju, Švedi pa seveda ne bi smeli niti zmagati niti remizirati, če želijo Celjani napredovati.

Da tudi v celjskem klubu vlada izredno stanje pred tekmo sezone in uro resnice, pove že podatek, da so se trener Branko Tamše in igralci po ponedeljkovi novinarski konferenci umaknili »v ilegalo« in do tekme niso več na razpolago novinarjem in javnosti. Tudi v Zagreb bodo z avtobusom dopotovali šele uro in pol pred začetkom obračuna v Areni, kjer bosta sodila Belorusa Sergej Repkin in Andrej Gusko. »Fantje so imeli prost vikend, da so si zbistrili glavo in malce odklopili od rokometa. Lahko bi šli dan pred tekmo v Zagreb, toda najbolje se seveda spi in spočije v domači postelji z domačim vzglavnikom,« poudarja trener Branko Tamše.

Celjski klub je za prodajo dobil od Zagreba 388 vstopnic, spodbujali pa ga bodo vsaj štirje avtobusi z organiziranimi navijači. Pred tekmo s prvakom Hrvaške, za katerega igrajo tudi trije Slovenci (Matevž Skok, David Miklavčič in Darko Cingesar, ki je po virozi spet v pogonu), Tamše opozarja: »Najpomembneje je, da sami odločamo o svoji usodi, edini od treh klubov. Čaka nas težka naloga, a ne neuresničljiva, če bomo ponovili predstave z nekaterih zadnjih tekem. Je pa res, da smo letos že pokazali različne obraze, a to velja tudi za Zagreb. Prejšnji Zagrebov trener Veselin Vujović je bil bolj nepredvidljiv, zato je bilo v moji glavi več neznank kot zdaj, ko jih vodi Silvio Ivandija. Slednji nas je v Sehi že dvakrat premagal in tudi to je motiv in izziv za nas.«

Gostje v Zagrebu še brez zmage

Celje in Zagreb sta v ligi prvakov odigrala 17 medsebojnih tekem: sedemkrat so zmagali Slovenci, devetkrat Hrvati, enkrat se je končalo z remijem. Slovenski prvaki so na Hrvaškem osemkrat igrali, a še nikoli zmagali, iztržili so le en remi leta 2000, ko jih je vodil – Hrvat (Josip Šojat). Tudi v minuli sezoni sta kluba v neposrednem dvoboju odločala o osmini finala, po dramatični končnici pa so doma slavili Hrvati s 24:23. Pivovarji so imeli zadnji napad – z remijem bi oboji napredovali – in so vratarja zamenjali s sedmim igralcem, toda Zagrebov vratar Ivan Stevanović je nekaj sekund pred koncem ubranil strel Luke Žvižeja s krila in Celjani so ostali brez osmine finala.

Na tisti tekmi (27. februar 2016) je Zagreb še vodil Vujović, Žiga Mlakar pa je bil s 7 goli prvi strelec Celja. »Z zadnjima zmagama proti Kielcam in Rheinu Neckarju smo dokazali, da smo v dobri formi. A proti Poljakom in Nemcem ni bilo pritiska in imperativa zmage, zato smo lahko igrali neobremenjeno, nismo imeli nič izgubiti. Proti Zagrebu bo drugače, saj je v igri velik vložek, a pritisk bo na obeh straneh. Mogoče na Zagrebovi strani še večji, saj igra doma,« meni Žiga Mlakar, ki je v letošnji ligi prvakov dosegel 48 golov. Pred dvobojem v Areni dodaja: »Med ekipama ni neznank. Smo pa v boljši formi in verjamem v srečen konec. Ko igraš z Zagrebom, je z njegove strani veliko čudnih dejavnikov, a se z njimi ne smemo obremenjevati, saj nanje nimamo vpliva.«