Na prestižnem mednarodnem tekmovanju Emerging Technologies Competition 2015, ki ga vsako leto prireja znamenita britanska organizacija Royal Society of Chemistry, je ekipa raziskovalcev iz Laboratorija za okoljske vede in inženirstvo na Kemijskem inštitutu ugnala večino mednarodne konkurence in zasedla zavidljivo tretje mesto. Bron jim je prinesel inovativen katalizator, ki je ključen za pridobivanje tekočih goriv iz biološko razgradljivih odpadkov.

»Iz bioodpadkov znamo s pomočjo mikroorganizmov pridelati energetski plin, tega pa lahko s pomočjo našega katalizatorja pretvorimo v gradivo za biogoriva,« je pojasnil eden od raziskovalcev, dr. Ilja Gasan Osojnik Črnivec, in dodal, da je katalizator edinstven v svetovnem merilu, ker omogoča stabilno in aktivno delovanje, česar znanstvenikom doslej še ni uspelo doseči.

Sintezni plin je vmesni člen, intermediat, iz katerega se proizvaja veliko snovi, ki jih uporabljamo v vsakdanjem življenju. »Iz sinteznega plina se proizvajajo različni polimeri, goriva, čistila…« našteva Črnivec in pojasnjuje, da se je sintezni plin doslej pridobivalo s pomočjo fosilnih goriv, z inovativnim katalizatorjem pa so omogočili proizvodnjo iz obnovljivih virov.

Spogledujejo se s tujimi podjetji

Naš sogovornik največje možnosti širše uporabe slovenske inovacije vidi predvsem v proizvodnji tekočih alternativnih goriv, predelavi zemeljskega plina ter v proizvodnji gnojil, polimerov in drugih kemikalij z visoko vrednostjo, kot so raznovrstna topila in kisline.

»Naš katalizator ne vsebuje žlahtnih kovin, kar pomeni, da ni drag. Je okolju prijazen, njegova priprava pa je razmeroma preprosta,« je prednosti nagrajenega izuma naštel Črnivec in omenil, da morajo imeti tovarne, ki bi želele uporabljati njihov katalizator, dostop do omrežja bioplina oziroma bioplinarne. »Izsledki analize trga so pokazali, da je takih tovarn okoli deset odstotkov, kar niti ni tako malo,« je ocenil Črnivec.

A sadov, ki jih je tokrat obrodila slovenska znanost, naše tovarne ne bodo mogle uživati. »Kaj takšnega si lahko privoščijo velike tovarne s primerno opremo, takih pa v Sloveniji ni, pa tudi ekonomsko ozračje ni najugodnejše,« pravi Črnivec in dodaja, da želijo zato katalizator in proces, ki so ju patentirali na Kemijskem inštitutu, prodati na tuje. »Trenutno smo v navezi z dvema velikima podjetjema iz kemijske industrije, ki se ukvarjata s proizvodnjo heterogenih katalizatorjev, tudi v Londonu smo navezali nekaj dodatnih stikov,« še zadovoljno pojasni.

Proizvodnja energije iz odpadnih voda

Evropski inovatorji so se sicer na omenjenem tekmovanju pomerili v treh kategorijah, ocenjevali pa so jih predstavniki velikih industrijskih panog – področje zdravstva je tako denimo zastopal velikan GlaxoSmithKline. »V finalu smo videli raznovrstne odlične inovacije – od diagnosticiranja angine s pomočjo zlata in sladkorja, proizvodnje električne energije iz odpadnih voda pa vse do generiranja energije iz tkanin,« je še opisal Črnivec. Meni, da za uspeh na tekmovanju ni bila dovolj le dobra inovacija, temveč tudi podrobno razdelan vidik končne uporabnosti.

V kategoriji energetskega in trajnostnega razvoja, kjer je slavila tudi slovenska ekipa, so prvo mesto zavzeli belgijski raziskovalci z univerze v Gentu. Žirijo so prepričali s kemično črpalko za črpanje industrijske odpadne toplote, ki je osnovana na načelu fotosinteze.

Na področju medicine je prvo nagrado prejelo angleško podjetje Haemostatix, ki je razvilo peptid, ki preprečuje krvavitve med operacijami. Prva nagrada v kategoriji materialov za tehnologijo pa je pripadla ekipi z univerze Cambridge, ki je razvila tehnologijo kovinsko-organskih materialov za učinkovito skladiščenje plinov. Nagrajenci so poleg mednarodnega priznanja prejeli tudi denarne nagrade in zagotovilo poslovnega mentorstva.