Plovilo IXV predstavlja prvi korak v evropski strategiji na poti, da se pridruži elitnemu klubu držav, ki lahko izstrelijo plovilo in ga nato tudi varno vrnejo na Zemljo.

Plovilo je inovativne oblike, ki naj bi prispevala tako k njegovi zanesljivosti kot tudi lažji vodljivosti. Večina plovil s posadko za vrnitev na Zemljo so bila kapsule z ravnim dnom, ki so pristajale s pomočjo padal, kar jim ni omogočalo veliko nadzora nad krajem pristanka.

Letenje brez kril

IXV ima aerodinamično obliko, ki mu omogoča vzgon in s tem letenje, a je brez kril. Za stabilizacijo in nagib plovila skrbijo štirje potisni motorji in dvoje zakrilc, keramične ploščice za toplotno zaščito pa ga ščitijo pred visokimi temperaturami, ki ob vračanju na Zemljo lahko dosežejo do 1700 stopinj Celzija oz. temperature, pri katerih se talijo kovine.

V krstnem poletu je plovilo v velikosti avtomobila poletelo iz Francoske Gvajane. Približno 320 kilometrov nad Zemljo se je ločilo od rakete ter se od Zemlje oddaljilo skupno 450 kilometrov, nato pa se začelo vračati proti Zemlji z večkratno hitrostjo zvoka. Pristajanje so upočasnila padala, plovilo pa je pristalo v Tihem oceanu, približno 3000 kilometrov zahodno od Galapaškega otočja. Iz morja ga bo z žerjavom pobrala ladja.

Potrebne bodo analize podatkov

Kot je poudaril Dordain, misije s tem še ni konec. "Sedaj bo treba analizirati vse podatke, ki jih je plovilo zbralo med letom," je dejal in dodal, da se bo to začelo kmalu. "Bo težko delo, ampak bo premaknilo meje znanja glede aerodinamike, termičnih vprašanj, vodenja in navigacije," je dejal po poročanju francoske tiskovne agencije AFP.

Odkar je Nasa leta 2011 upokojila svoje raketoplane, je ruski Sojuz edino plovilo, ki lahko ponese astronavte na Mednarodno vesoljsko postajo in z nje. Edino tovorno plovilo, ki se lahko vrne na zemljo, pa je kapsula Dragon zasebne družbe SpaceX.