Svojo jubilejno, že 20. sezono med evropsko elito (toliko jih ima tudi Veszprem, rekorder je Zagreb z 21) pivovarji začenjajo z najmlajšo ekipo v klubski zgodovini in letošnji ligi prvakov – povprečje je dobrih 22 let. »Otroški vrtec« trenerja Branka Tamšeta čaka v prvem krogu obračun s »tujsko legijo«, katere člani so tudi trije nekdanji igralci celjskega kluba: Slovenec Matjaž Brumen, Rus Sergej Gorbok (nekoč kot Belorus Harbok) in Srb Alem Toskić, medtem ko je Miladin Kozlina zapustil Skopje in se preselil k nemškemu Mindnu.

»V najtežji izmed štirih skupin imamo tri nasprotnike, katerih cilj je uvrstitev na sklepni turnir najboljše četverice v Kölnu: Veszprem, Rhein Neckar in Vardar. Med šestimi ekipami v skupini je naša najmlajša in najmanj izkušena, a sem prepričan, da se fantje ne bodo ustrašili slovitih nasprotnikov, da v preveliki želji ne bodo pregoreli in da bodo med evropsko špico pokazali svoj talent in znanje. Mogoče bo naša majhna prednost v tem, da bo breme favorita na nasprotnikih in da ne bomo imeli česa izgubiti, ampak le veliko dobiti. Zagotavljam vam, da proti nam nikomur ne bo lahko, še posebej ne v Zlatorogu,« pravi Branko Tamše, trener celjskega kluba, ki je bil pred desetimi leti zadnji nenemški ali nešpanski klub, ki je stopil na vrh Evrope (od takrat po pet lovorik za španske in nemške ekipe).

Vardar je v minuli sezoni izpadel v četrtfinalu in za las (enajst sekund) ostal brez sklepnega turnirja v Kölnu, potem ko ga je šele zaradi večjega števila doseženih golov v gosteh izločil kasnejši evropski prvak Flensburg (24:22 za Nemce doma, 27:25 za Vardar v Skopju). Že tako zvezdniško zasedbo so pred sezono okrepili naturalizirana Španec Arpad Šterbik (Barcelona) in Rus Sergej Gorbok (Rhein Neckar), Hrvat Blaženko Lacković (Hamburg) in Rus Danijel Šiškarev (Čehovski medvedi). Ekipa španskega trenerja Raula Gonzaleza ima med vsemi 24 klubi v ligi prvakov v povprečju najstarejši (več kot 30 let) in najtežji igralski kader (več kot 100 kilogramov, Celjani predzadnji z 89,3), po višini pa sedmi s 193 centimetri (Celjani si delijo zadnje mesto s 189 centimetri).

Vseeno Tamše pred tekmo v Zlatorogu ostaja optimist. »Če se malce pošalim: od številnih zvezdnikov Vardarja me že malce boli glava. Človek enostavno ne ve, s katerega igralnega položaja mu grozi večja nevarnost. Med ogledom posnetkov Vardarjevih tekem skoraj ni mogoče najti šibke točke. Paziti bomo morali predvsem na hitre (pol)protinapade, kajti po obrambah Šterbika, enega najboljših vratarjev na svetu, sledijo ubijalski kontranapadi Brumna in Dibirova. Nasploh gostje zelo hitro prehajajo iz obrambe v napad, prav to pa bo nujno ustaviti. A odlični so tudi na postavljeno obrambo, naša aduta pa morata biti čvrsta obramba in hitrost v igri, sicer nimamo česa iskati,« se pred tekmo s klubom iz Skopja (edino mesto v Evropi, ki se lahko pohvali z dvema kluboma v ligi prvakov, še Metalurg) zaveda trener Tamše.

V letošnji, 22. izvedbi evropske lige prvakov bo poleg Brumna (pred dnevi je že postal novopečeni očka, saj je žena Morena malce prehitro rodila sinčka) v dresih tujih klubov igralo še deset Slovencev: Dolenec, Kavtičnik, Gajić, Gaber, Mačkovšek (vsi Montpellier), Marguč (Veszprem), Zorman (Kielce), Bombač (Pick Szeged), Razgor in Špiler (oba Brest). To je tudi slovenski rekord, potem ko smo imeli v prejšnjih dveh sezonah po osem »legionarjev«.