Glede na vrstni red od tretjega do petega mesta v skupini A (Celje in Motor po 7, Zagreb 6) je jasno, da Celjanom skalp Ukrajincev zanesljivo prinaša osmino finala, morebiten poraz in zanje neugodni razpleti drugih tekem pa bi jih lahko na koncu potisnili celo na peto mesto. Trener Branko Tamše je na evropskem debiju na celjski klopi le remiziral proti St. Peterburgu v Rusiji (29 : 29), danes pa pričakuje premierni par točk. »Dobro smo analizirali tekmeca in poiskali slabosti, a glavna naloga je dvigniti raven igre v obrambi. Čeprav je Celje pred mojim prihodom igralo izjemno dobro obrambo, jo želim še nadgraditi, a to nam zaenkrat še ne uspeva,« priznava Branko Tamše, ki bo danes poskušal ponoviti uspeh svojega predhodnika Vladana Matića, ki je oktobra lani zmagal v Zaporožju (32:29). »Motor bo igral agresivno in tudi z nedovoljenimi potezami, tako kot prejšnji teden St. Peterburg. Takrat nismo znali ustrezno odgovoriti, tokrat pa moramo igrati moško, ostro, tudi za ceno kakšne dodatne izključitve, toda ne umazano. Pokazati moramo, kdo je gospodar v Zlatorogu, a sočasno biti potrpežljivi in pametni. Drži, da lahko v le petih minutah odločiš tekmo, a jo lahko v tem času tudi zavoziš,« se pred tekmo z Motorjem, ki ima kar pet dvometrskih, osem stokilogramskih in igralce iz petih držav (Slovaška, Rusija, Španija, Belorusija, Ukrajina), zaveda Tamše.

Kapetan Luka Žvižej je pred dnevi še za tri leta podaljšal sodelovanje s klubom (do konca sezone 2016/17), navijačem pa je odločitev pred ligaško tekmo proti Svišu v Zlatorogu (42:21) prek spleta sporočil z videoposnetkom iz slačilnice. »Motor ima v svojih vrstah veliko reprezentantov Ukrajine, s katerimi smo se prejšnji mesec v Velenju pomerili v kvalifikacijah za SP 2015 in se tudi dobro stepli. Toda ne glede na takratne dogodke bo to drugačna tekma, za oboje pa je vložek zelo velik – osmina finala. Tekma bo ostra, polna dvobojev, a ohraniti moramo trezne glave in ne smemo nasedati njihovim provokacijam. Gostje se nam bodo želeli maščevati za neuspehe na klubski in reprezentančni ravni, toda če bomo odigrali tako, kot znamo, zmaga ne bo vprašljiva,« ocenjuje 33-letni Luka Žvižej(232 nastopov in 813 zadetkov za Celjane), ki je podaljšanje pogodbe podkrepil s sloganom domačega kluba: »Enkrat za Cele, vedno za Cele«.

Gorenje ima v skupini D še dve zaključni žogici – v gosteh proti Aalborgu in doma s Flensburgom. Ker je španska La Rioja (z Gorenjem imata po šest točk) na vnaprej odigrani tekmi devetega kroga v Flensburgu izgubila s 25:37, bi v zadnjem krogu z domačo zmago proti zadnjeuvrščenemu švedskemu Drottu zbrala osem točk. To pomeni, da Velenjčani potrebujejo vsaj eno zmago na dveh tekmah, s katero bi se izenačili z La Riojo, a bi si zaradi boljšega izkupička na medsebojnih tekmah (poraz v Španiji z 31:34, zmaga doma s 33:28) zagotovili osmino finala. Na sredini generalki je Gorenje na derbiju v Rdeči dvorani povozilo Maribor Branik (40:31), spet pa je blestel organizator igre Staš Skube z devetimi goli. Pred dnevi je bil po dvoboju s Hamburgom kljub porazu že tretjič na osmih tekmah izbran v idealno sedmerico kroga v ligi prvakov (z enakim dosežkom se lahko pohvali le še Uwe Gensheimer, član Rheina Neckarja), eden njegovih sedmih golov proti Nemcem pa je bil izbran med pet najlepših v osmem krogu.

Gorenje je na štirih domačih tekmah v ligi prvakov doživelo dva poraza, poleg Hamburga pa so se v Šaleški dolini veselili prav jutrišnji nasprotniki (30:25). »To je bila naša najslabša predstava v ligi prvakov v tej sezoni. Čeprav Aalborg v Velenju ni bil v popolni zasedbi, se je prikazal v odlični luči. Tokrat moramo ustaviti navezo zunanje linije s krožnim napadalcem in strelce z razdalje ter v obrambi odigrati na višji ravni kot doma. Skušali bomo tudi izkoristiti spremenljive predstave Aalborga, ki v zadnjem času v igri kaže velika nihanja,« se pred tekmo v Gigantium Areni, ki je gostila eno od skupin na nedavnem EP za moške, zaveda Gorenjev trener Ivan Vajdl. Velenjčani so na Dansko prek Dunaja odpotovali že ponoči, gostitelji bodo jutri po poškodbi močnejši za švedskega reprezentanta Johana Mikaela Jakobssona, Vajdl pa meni: »Do želenega cilja, osmine finala, nas ločita le dve točki. Naloga je težka, a mislim, da imamo več možnosti na Danskem kot doma proti Flensburgu.«