Stepan, kaj počnete v Sloveniji?

Tukaj sem član teniškega kluba Slovan in to že nekaj časa. Teniško pot v Sloveniji sem sicer začel na teniški akademiji Breskvar, kjer so me porinili v profesionalni tenis. Pri Slovanu je zdaj dobra ekipa, trener Igor Rorič pa nas odlično vodi. Lani smo osvojili slovensko ligo, predlani pa smo bili v finalu.

Zakaj ste zapustili domovino?

Zaradi tenisa. To je šport, v katerem je v Rusiji zelo težko uspeti. Imamo malo igrišč, zato je finančni zalogaj za igranje tenisa v Rusiji bistveno večji kot v Sloveniji. Težko bi si našel boljše okolje za moj teniški razvoj.

Kako to, da ste izbrali ravno Slovenijo?

Imel sem nekaj prijateljev, ki so že igrali v Sloveniji. Ker mi je bil tenis zelo všeč, sem šel za njimi, v Slovenijo pa sem prišel v četrtem razredu osnovne šole. Preselil sem se skupaj s starši.

Kakšen je bil prehod?

Precej težak. Predvsem zato, ker najprej nisem znal slovenskega jezika, a sem se ga potem hitro naučil. Šel sem v slovensko šolo, kjer sem se povsem vklopil v novo okolje.

Kaj počneta v Sloveniji starša?

Oče ima podjetje, ki skrbi za poslovanje z Rusijo.

Se počutite kot Rus ali Slovenec?

Trenutno sem v postopku pridobivanja slovenskega državljanstva. Upam, da bom prihodnje leto že čisto pravi Slovenec. Zdaj mi še malce manjka.

Je bil to za vas prvi challenger?

Da. Pred tem sem igral v kvalifikacijah challengerja v Ljubljani, kjer pa nisem prišel na glavni turnir. Takrat sem bil še precej mlajši in bistveno manj izkušen. Turnir v Portorožu pa je resnično vrhunsko organiziran. Vsi igralci ga hvalijo in se dobro počutijo.

V Portorožu ste sicer zaigrali s povabilom organizatorja.

Hvaležen sem, ker so me tukaj sprejeli kot Slovenca in ne kot Rusa. Sprva sem mislil, da bo veliko težje, saj sem uradno še Rus. Organizatorju je namreč težko zagovarjati, če za domač turnir eno od povabil podeli tujcu.

Menda ste bili vmesni člen pri nagovarjanju drugega nosilca Evgenija Donskoja (66. na ATP), naj pride na turnir v Portorož.

Donskoj je moj zelo dober prijatelj. Ko je delal načrt turnirjev, kjer bo igral, sem mu rekel, naj pride v Portorož, kjer so pripravljali zelo dober turnir. Zato je tudi prišel.

Kakšne načrte imate za prihodnost?

Za tenis sem še vedno motiviran. Turnir v Portorožu je bil test, kako naprej. Na takšnih turnirjih dobiš motivacijo, saj spoznaš, da višje postavljeni igralci v bistvu niso nič posebnega. Čutil sem, da je bil Francoz le malce boljši. Razlika je ta, da takšni igralci najbolje odigrajo v ključnih trenutkih.