Evropska zveza (EHF) je dvoboj v Zlatorogu izbrala za tekmo tedna, kar pomeni, da bo neposredno prenašana z angleškim komentarjem po celotni Evropi in delno tudi zunaj nje. Celjani se bodo pomerili z zvezdniško zasedbo, v kateri je poleg kopice nekdanjih ali sedanjih nemških reprezentantov (Bitter, Kraus, Jansen, Flohr, Hens) kar enajst tujcev iz sedmih držav, prevladujejo pa Švedi (4) in Hrvati (3). »Hamburg bo igral maksimalno motivirano, še posebno zaradi naše zmage proti Kielu, ki je tudi zanj dovolj veliko opozorilo. Ali bi bilo manj pritiska javnosti, če mi ne bi premagali Kiela? Mogoče, a po drugi strani je vprašanje, ali bi se sploh uvrstili v osmino finala in prišli do tekme s Hamburgom, če ne bi premagali Kiela,« se zaveda celjski trener Vladan Matić pred obračunom s klubom, katerega letni proračun znaša okoli 8,5 milijona evrov in ki ima le člansko ekipo.

Po slabših predstavah proti Izoli in Mariboru (izvlekli smo se tudi s pomočjo športne sreče, priznava Matić) je očitno, da so poškodbe, virusi in utrujenost po pokalnem tekmovanju v Laškem terjali svoj davek. A časa za regeneracijo in počitek ni, kajti v Zlatorog prihaja petouvrščena ekipa nemške lige, ki je sicer izgubila možnosti za naslov prvaka (za Kielom in Rheinom Neckarjem zaostaja osem točk), a je na zadnjih dveh tekmah povozila Rhein Neckar v gosteh (34:28) in v sredo Gummersbach doma (32:21). »Ugotovili so, da je vrag odnesel šalo in da lahko sezono rešijo le z uspehom v Evropi. Hamburgova forma se dviguje prav v času, ko je najbolj potrebno, zato je resen kandidat za uvrstitev na zaključni turnir četverice v Kölnu,« meni Matić, ki opozarja na glavno vlogo Hrvata Domagoja Duvnjaka, ki ima s strani trenerja Martina Schwalba vsa pooblastila v igri.

Po poškodbi Madžara Matea Lekaija (operacija prsta na »šuterski« roki) se bo s krilnega položaja na srednjega preselil David Razgor, za katerega Matić upa, da bo eksplodiral proti Hamburgu ter da bo skrito orožje in presenečenje s celjske strani. Prav tako upa na dvig forme Žiga Mlakarja, pred dvobojem z Nemci (klub je nastal šele leta 1999 z združitvijo Bad Schwartaua in Lübbecka) pa pravi: »Hamburg je favorit, ampak pri mojih fantih se nikoli ne ve (smeh). Če napolnimo Zlatorog, jih bo vzdušje poneslo in bodo kot v transu leteli po igrišču. Zadovoljen bi bil že z zmago le z golom razlike. Lažje bi bilo pripraviti presenečenje, če bi bila le ena tekma, na dveh pa je to težje. Gostje so višji, težji in starejši, kar moramo izkoristiti z lahkimi zadetki, za katere pa je pogoj dobra obramba.«

Flensburg, tretji v nemški ligi, prihaja v Šaleško dolino na krilih sredine ligaške zmage proti Wetzlarju (36:27), zanj pa igra kar deset tujcev (pet Dancev, po dva Šveda in Islandca ter Srb). »Gre za ekipo, v kateri imajo že od nekdaj glavno vlogo Skandinavci, zaradi trenerja Ljubomirja Vranješa pa je v igri precej balkanskega pridiha. Flensburg igra sodoben rokomet, ki ima rep in glavo: povezano, tekoče, lepo, hitro... V napadu stavi na (pol)protinapade in šuterje, v obrambi na sistem 6-0,« pravi Gorenjev trener Branko Tamše in dodaja: »V nemški ligi igrata Flensburg in Kiel najlepši rokomet. No, mogoče Flensburg celo za odtenek lepšega, kajti Kiel veliko igra tudi na moč.«

Podatke o nasprotniku dobiva od stanovskega kolega Velimirja Petkovića, trenerja nemškega Göppingena. Tamše (neuradno naj bi ga po tej sezoni zamenjal Ivan Vajdl, trenutno trener Trima) med kopico zvezdnikov opozarja na švedskega vratarja Mattiasa Anderssona, ki mu je enkrat že zagrenil življenje. Na kadetskem EP 1997 v Talinu je Andersson zbral kar 28 obramb, Slovenija pa je izgubila za gol. »Vseh šestdeset minut moramo biti zbrani, potrpežljivi, pametni, disciplinirani in učinkoviti, sicer bomo kaznovani. Po drugi strani ne smemo igrati brezglavo, delati tehničnih napak in streljati 'prosto po Prešernu', kajti to bi bila voda na Flensburgov mlin,« se zaveda Tamše, ki ne bo mogel računati na Dina Bajrama (operacija dlančnice), Janeza Gamsa in Darka Cingesarja (natrgani stegenski mišici), načeti Niko Medved pa bo stisnil zobe, čeprav Tamše ne odobrava igranja na lastno željo in odgovornost.

V zadnjem času Gorenje ne blesti, kar priznava tudi trener Tamše. »Proti slabšim ekipam se črne minute v igri na srečo ne poznajo pri končnem izidu, proti enakim ali boljšim nasprotnikom pa se zelo hitro maščujejo. Proti Flensburgu upam na polno dvorano, kajti v Velenju se ne igra vsak dan tekma osmine finala lige prvakov. Morebiti je za nekatere to videti povsem normalen in enostaven dosežek, toda prihodnost bo pokazala, ali je res tako,« napoveduje Tamše. Na vprašanje, za katero tekmo v tej sezoni bi želel, da jo njegovi fantje ponovijo proti Flensburgu, odgovarja: »Težko bi se odločil za eno, ampak upam na zmes treh: proti Celjanom v domači ligi, Chamberyju v gosteh in Metalurgu doma.«