Medtem ko so Slovenci za prvi zadetek proti Norvežanom v ponedeljek potrebovali več kot deset minut, so premiernega proti Hrvaški dosegli po pičlih 44 sekundah. In to po enakem scenariju kot proti Skandinavcem - s črte sedmih metrov je bil uspešen Dragan Gajič. Hrvati, pri katerih si kar enajst od skupno 16 reprezentantov služi rokometni kruh izven meja "Lijepe naše" (med njimi eden igra tudi v Sloveniji - Željko Musa v Gorenju, vseh pet domačih igralcev pa je članov Zagreba), so po treh izenačenjih prvič povedli pri izidu 4:3 v sedmi minuti.

Kljub zapravljeni sedemmetrovki Manuela Štrleka in izključitvi Denisa Buntića so si južni sosedi po zaslugi Ivana Čupića (v prvem polčasu je bil s petimi zadetki iz petih poskusov prvi strelec tekme) premierno priigrali dva gola naskoka (6:4). Prav Čupić je najprej poskrbel tudi za prvih plus štiri natanko na polovici prvega polčasa (6:10), nato pa prisilil selektorja Borisa Deniča, da je pri zaostanku Slovenije z 9:13 vzel minuto odmora. Krajši premor in menjava spolzke žoge z novo sta prinesla delni izid 3:0 za Deničevo četo in zmanjšanje zaostanka le na zadetek (12:13), toda končnica pred odhodom na odmor je pripadla Hrvatom. Med izključitvijo Mateja Gabra, najtežjega igralca na tekmi (114 kilogramov), so Hrvati spet pobegnili na štiri zadetke prednosti (16:12), tik pred zadetkom Zlatka Horvata za rekordnih pet pa se je oglasila sirena.

Precej težjim (v ekipi imajo kar osem igralcev, težkih od 100 kilogramov, Slovenci polovico manj) in višjim Hrvatom (šest igralcev z najmanj 200 centimetri, pri Slovencih le 204 centimetre visoki Borut Mačkovšek, ki pa včeraj sploh ni stopil v igro) je v drugem polčasu začelo zmanjkovati sape. Navdušenje skoraj 15-članske delegacije hrvaških funkcionarjev, ki so bili oblečeni v enotne trenirke z napisom Croatia in ki so se naselili kar na novinarsko tribuno, je vidno padalo. In ko je Slovenija v 44. minuti izenačila na 20:20, so "trenirkarji" povsem onemeli. "Rom, pom, pom, še ne gremo domov," so navdušeno skandirali slovenski navijači, toda njihovim ljubljencem po zadnjem izenačenju na 22:22 v 47. minuti ni več uspelo ujeti rezultatskega priključka.

V odločilnih trenutkih je hrvaški selektor Slavko Goluža poslal v igro Ivana Balića, rokometnega Mozarta, ki je potegnil potapljajočo hrvaško rokometno ladjo na površje. Balić (med ogrevanjem pred tekmo je skoraj ves čas ležal na tleh in s pomočjo fizioterapevta delal posebne vaje) je povezal raztrgane niti igre reprezentance, ki jo v domovini imenujejo "kavboji", vratar Mirko Alilović je po še eni menjavi žoge zapored ustavil dva slovenska "zicerja" in pri vodstvu z 28:24 v 53. minuti je bilo jasno, da bo Hrvaška na peti medsebojni tekmi na dosedanjih EP dosegla tretjo zmago.