Menda zato, ker je Jojo, kot ga kličejo prijatelji, doma iz Kranja, kamor se je, star eno leto, skupaj z mamo Ano (oče mu je umrl) in bratom preselil iz rodnega Prijedorja, zato ne more igrati proti svojim someščanom.

Interblock je izgubil prvoligaški status, Protega službo, Iličič pa je lansko sezono začenjal kot razočarani igralec Interblocka z možnostjo, da se preseli v Olimpijo, ki pa je mencala. Na njegovo srečo ni bilo nič s prestopom k mestnemu tekmecu, kjer bi se verjetno nadaljeval njegov igralski zaton, če športni direktor Maribora Zlatko Zahovič v njem ne bi prepoznal talenta in ga odpeljal v Ljudski vrt. Čez noč je postal ljubljenec navijačev, s svojimi igrami obnorel klube v tujini in Maribor je po komaj dveh mesecih dobil zanj takšno ponudbo, da ga je v paketu z Arminom Bačinovičem za 2,3 milijona evrov prodal v Palermo na Siciliji.

Triindvajsetletni Iličič je v petek na Ferskih otokih sklenil izjemno sezono, v kateri je v dresih Maribora, Palerma in slovenske reprezentance odigral 60 tekem. "Glede na to, da sploh nisem opravil pravih priprav na sezono, ne morem verjeti, da sem vzdržal nori ritem, po katerem sem resnično utrujen," je priznal Josip Iličič, ki je v krstni sezoni na Apeninskem polotoku razkril svoje izredne sposobnosti, s katerimi je trepet za branilce in magnet za gledalce.

V Toftirju ga je vseskozi zeblo. Iz zavetja toplega hotela, kjer je pod oknom lahko opazoval le ovce, je v dveh dneh stopil le toliko, kot je bilo nujno potrebno. Na igrišču je imel zaradi mraza nogavice potegnjene čez koleno, vendar je od njega kapljala voda že po četrt ure, ko je izvedel prvega od treh drsečih startov, s katerimi je pokazal, da se v njem skriva tudi veliko borbenosti za defenzivne naloge.

"Premražen sem do kosti. Že tako sem med tistimi, ki jih rado zebe. Navajen sem na toplo Sicilijo, zato je bilo tole na Ferskih otokih kar malo divje. Z borbeno predstavo smo izpolnili cilj. To sploh ni bila nogometna igra, ampak je odločila naša borbenost. V nemogočih razmerah smo naredili tisto, kar smo si vsi želeli - da gremo dobre volje na počitnice," je po deseti tekmi v dresu slovenske reprezentance, za katero je debitiral lani avgusta na prijateljski tekmi z Avstralijo, pripovedoval Iličič, zavit v bundo in z volneno kapo na glavi.

Za njim je sanjska sezona. Vzpon je bil meteorski, v serie A je dosegel osem zadetkov, prvega je zabil evropskemu prvaku Interju, drugega velikemu Juventusu... "Ko pogledam, kaj se mi je zgodilo, skoraj ne morem verjeti," priznava Iličič, ki bo očitno med igralci, o katerih bo veliko govora v prestopnem roku. Zaradi zanimanja Interja se je že znašel na naslovnicah športnih dnevnikov. Glavno besedo bo imel predsednik kluba Maurizio Zamparini, ki ga je na Palermo vezal s petletno pogodbo. Ker je Jojo zablestel, mu je sedanjo plačo, ki je 250.000 evrov, pripravljen pomnožiti trikrat, morda celo štirikrat, a bo tudi navil odškodnino, ki utegne biti 20 milijonov evrov.

"Kombinacije z morebitnim prestopom me ne ganejo posebej. Vem, kaj moram narediti, da bom še boljši. Igranje nogometa je najboljša služba na svetu, v kateri uživam in vsako tekmo želim odigrati čim bolje. O prestopu ne razmišljam, imam veljavno pogodbo s Palermom, kjer sem izjemno zadovoljen. Nikamor se mi ne mudi. Vsaka stvar ima neko logiko in sosledje, tudi prestop se bo zgodil, ko bo za to nastopil pravi trenutek," je bil iskren Iličič.